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La corteza cerebral
Por: Dr. George Boeree

La corteza cerebral

La corteza es la parte m谩s nueva (evolutivamente) y la m谩s grande del cerebro. Es aqu铆 donde ocurre la percepci贸n, la imaginaci贸n, el pensamiento, el juicio y la decisi贸n

Es ante todo una delgada capa de materia gris 鈥 normalmente de 6 neuronas de espesor, de hecho 鈥 por encima de una amplia colecci贸n de v铆as de materia blanca. La delgada capa est谩 fuertemente circunvolucionada, por lo que si la extendieses, ocupar铆a unos 2500 cm2. Esta capa incluye unos 10.000 millones de neuronas, con cerca de 50 trillones de sinapsis.

Las circunvoluciones tienen "crestas" que se llaman giros, y "valles" que se llaman surcos. Algunos surcos son bastante pronunciados y largos, y se usan como l铆mites convenidos entre las cuatro 谩reas del cerebro llamados l贸bulos .

La parte delantera m谩s alejada se llama l贸bulo frontal. Este parece ser especialmente importante: este l贸bulo es el responsable de los movimientos voluntarios y la planificaci贸n y se piensa que es el l贸bulo m谩s importante para la personalidad y la inteligencia.

En la parte posterior del l贸bulo frontal, a lo largo del surco que lo separa del l贸bulo parietal, existe un 谩rea llamada cortex motor . En estudios con pacientes que estaba recibiendo cirug铆a en el cerebro, la estimulaci贸n de 谩reas del cortex motor con peque帽as descargas el茅ctricas causaba movimientos. Ha sido posible para los investigadores realizar un mapa de nuestra cortex motora bastante preciso. Las partes m谩s bajas de la cortex motor, cercanas a las sienes, controlan los m煤sculos de la boca y la cara. Las partes de la cortex motor cercanas a la parte superior de la cabeza controlan las piernas y los pies.

Bajo los l贸bulos frontales est谩 el l贸bulo parietal (que en lat铆n significa "pared"). Este incluye un 谩rea llamada cortex somatosensorial, justo debajo del surco que separa este l贸bulo del l贸bulo frontal. De nuevo, los m茅dicos estimularon los puntos de esta 谩rea encontrando que sus pacientes describ铆an sensaciones como si les tocasen en varias partes de su cuerpo. Al igual que con la cortex motor, se puede trazar un mapa de la cortex somatosensorial, con la boca y la cara cercana a las sienes y las piernas y pies en la parte superior de la cabeza.聽

Junto a la cabeza est谩 el l贸bulo temporal (es el t茅rmino en Lat铆n para "sienes"). El 谩rea especial del l贸bulo temporal es la cortex auditivo . Como su nombre indica, esta 谩rea est谩 铆ntimamente conectada con los o铆dos y especializada en el o铆do. Se localiza cerca de las conexiones del lo l贸bulo temporal con los l贸bulos parietal y frontal.

En la parte trasera de la cabeza est谩 el l贸bulo occipital . En la parte trasera del l贸bulo occipital est谩 la cortex visual , la cual recibe informaci贸n desde los ojos y se especializa, por supuesto, en la visi贸n.

Las 谩reas de los l贸bulos que no est谩n especializadas se llaman cortex de asociaci贸n . Adem谩s de conectar las cortezas sensorial y motora, se piensa que esta es tambi茅n el lugar donde nuestros procesos de pensamiento ocurren y muchas de nuestras memorias son finalmente almacenadas.


Los Hemisferios

Si miras al cerebro desde arriba, se hace inmediatamente obvio que hay una divisi贸n en dos desde adelante hacia atr谩s. Hay, de hecho, dos hemisferios, como si tuvi茅semos dos cerebros en nuestras cabezas en lugar de solo uno. Por supuesto, esas dos mitades est谩n 铆ntimamente unidas por un arco de materia blanca llamado cuerpo calloso.

De varias formas, los investigadores han descubierto que las dos partes tienen alguna especializaci贸n. El hemisferio izquierdo est谩 relacionado con la parte derecha del cuerpo (normalmente), y el hemisferio derecho est谩 relacionado con la parte izquierda del cuerpo. Adem谩s, es el hemisferio izquierdo el que normalmente tiene el lenguaje, y parece ser el principal responsable de sistemas similares como las matem谩ticas y la l贸gica. El hemisferio derecho tiene m谩s que ver con cosas como la orientaci贸n espacial, el reconocimiento de caras, y la imagen corporal. Tambi茅n parece que gobierna nuestra capacidad de apreciar el arte y la m煤sica.

Alguno de los trabajos m谩s interesantes que se han hecho relacionados con los dos hemisferios lo realiz贸 Roger Sperry . El trabaj贸 con gente que hab铆a tenido a operaci贸n bastante seria para controlar su epilepsia . Parece que, en algunos casos, la epilepsia severa puede ser casi eliminada seccionando el cuerpo calloso. En cierto sentido, esa gente realmente ten铆a dos cerebros (o cortezas, para ser m谩s exactos).

Por ejemplo, Sperry encontr贸 que si pon铆a algo en la mano derecha de una de estas personas despu茅s de su operaci贸n, ellos pod铆an decir lo que era. Pero si lo pon铆a en su mano izquierda, no pod铆an hacerlo. Esto es f谩cil de comprender: La sensaci贸n de un objeto en la mano derecha va hasta el hemisferio izquierdo y, puesto que esta es la zona del lenguaje, la persona pod铆a decir lo que era. La sensaci贸n de un cosa en la mano izquierda, sin embargo, iba hacia el hemisferio derecho, el cual no puede hablar mucho.

Los ojos est谩n conectados a los hemisferios de una forma un poco complicada. La parte derecha de cada retina (la cual ve las cosas a la izquierda del punto de fijaci贸n) va hacia el hemisferio izquierdo. Lo que esto significa es que, si tienes a alguien con la mirada fija en un punto de fijaci贸n y le muestras brevemente algo a la izquierda, es el hemisferio derecho el que recibe la informaci贸n. Si les muestras algo a la derecha, es el hemisferio izquierdo el que recibe la informaci贸n.

Sperry proyectaba cosas en una pantalla y ped铆a a los pacientes bien que dijesen lo que hab铆an visto o bien que cogiesen lo que hab铆an visto con una mano u otra de una caja llena de cosas. As铆, si el mostraba una pelota en la parte izquierda de la pantalla y un l谩piz en la derecha, la persona podr铆a decir "l谩piz" (usando los centros del lenguaje del hemisferio izquierdo) pero coger una pelota de la caja con su mano izquierda (usando el hemisferio derecho).

Hay muchas an茅cdotas interesantes que vienen de su investigaci贸n. Por ejemplo, resulta que, aunque el hemisferio izquierdo tiene el lenguaje, es bastante malo para el dibujo. El hemisferio derecho, que controla la mano izquierda, podr铆a dibujar bastante bien.

El hac铆a que los pacientes realizaran peque帽os puzzles. Un hombre, intentando hacer el puzzle con su mano derecha, no pod铆a evitar que su mano izquierda intentara ayudarle.

Con una mujer joven, el proyectaba un dibujo de un hombre desnudo en la parte derecha de la pantalla. Ella se ruboriz贸 y ri贸 nerviosamente, pero cuando se le pregunt贸, no sab铆a decir por qu茅. Por supuesto, solo el hemisferio derecho hab铆a visto el dibujo, mientras que el hemisferio izquierdo no.

Afortunadamente para esa gente, esas situaciones no suelen suceder en la vida diaria, por lo que no se sienten terriblemente confundidos la mayor parte del tiempo. La mayor铆a de nosotros, por supuesto, tenemos un cuerpo calloso intacto, y las dos mitades de nuestros cerebros est谩n en constante comunicaci贸n.


El Lenguaje

Por lo tanto, el lenguaje es predominantemente una funci贸n del hemisferio izquierdo. Realmente, el hemisferio derecho tiene un poco de lenguaje tambi茅n: tiene una buena comprensi贸n de insultos y palabrotas. Adem谩s, si tienes da帽o cerebral en el hemisferio izquierdo suficientemente temprano en la infancia, el hemisferio derecho se apodera de la funci贸n del lenguaje. Y parece que hay algunas personas que tienen el lenguaje en el lado derecho o incluso en ambos lados.

Es interesante considerar que los monos y gorilas parecen ser sensibles a llamadas de su propia especie en el hemisferio izquierdo: vuelven sus orejas derechas hacia el sonido. Incluso algunos p谩jaros cantores, como los canarios, tienen especializaci贸n hemisf茅rica.

Una de las cosas que se descubrieron m谩s tempranamente sobre el cerebro fueron los centros del lenguaje . Uno de ellos es llamado el 谩rea de Broca , en nombre del doctor que lo descubri贸 primero. Est谩 localizada en la parte inferior del l贸bulo frontal izquierdo. Un paciente que haya tenido un da帽o en esa 谩rea pierde la capacidad de hablar, lo que se llama afasia de expresi贸n .

Otro 谩rea es el 谩rea de Wernicke , la cual est谩 cercana a l 谩rea de Broca pero en el l贸bulo temporal, justo al lado del cortex auditivo. Esta es donde entendemos el significado del lenguaje, y un da帽o en esta 谩rea te llevar铆a a una afasia de recepci贸n, lo que significa que no ser铆as capaz de entender lo que se te est茅 diciendo.

Ocasionalmente, alguien tiene un da帽o en las conexiones entre las 谩reas de Wernicke y Broca. Esto lleva a una afasia de conducci贸n . Algunas personas con este problema pueden entender el lenguaje bastante bien, y pueden producirlo igualmente bien. Pero no pueden repetir algo que acaban de oir.

Otro 谩rea importante es el giro angular, justo por encima y debajo del 谩rea de Wernicke. Sirve como conexi贸n entre los centros del lenguaje y el cortex visual. Si este 谩rea es da帽ada, la persona sufrir谩 de alexia (incapacidad para leer) y agrafia (incapacidad para escribir).

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