Psicología Básica: Tiempos de Reacción

El método sustractivo de Donders

En 1869 Donders expone un método para medir la duración de los diversos procesos mentales mediante el análisis de los tiempos de reacción (fisiológico), método que recibiría el nombre de método sustractivo.

El fisiólogo austriaco Exner dio el nombre de tiempo de reacción en 1873.

La base teórica del procedimiento sustractivo consiste en admitir la presencia de diversos procesos cognitivos que actúan en la ejecución de una tarea y que se reflejan en la longitud del tiempo necesario en la realización de dicha ejecución. El tiempo de reacción del proceso total resulta de la suma de los tiempos de reacción correspondientes a los diversos procesos cognitivos que se implican.

Los procesos cognitivos implicados en la realización de una tarea actúan de manera serial y aditiva.

Donders diseño tres tipos de tareas:

  • Tiempo de reacción simple (tarea A) en dos etapas: Detección de un solo estímulo y emisión de la respuesta.
  • Tiempo de reacción disyuntivo (tarea B): pueden aparecer dos estímulos y cada uno tiene su respuesta con 4 etapas:
  • Detección del estímulo.
  • Identificación de éste.
  • Selección de la respuesta.
  • Emisión de la misma.
  • Tiempo de reacción de elección (tarea C): se presentan dos estímulos pero sólo se responde a uno de ellos con 3 etapas: Detección del estímulo, identificación de la respuesta y emisión.

Donders hizo un experimento en que el sujeto experimental tenia colocado un electrodo en cada pie, que podía dispensar una pequeñísima descarga. Si la descarga se recibía en el pie derecho, el sujeto tenía que apretar con el dedo índice de la mano derecha una llave de Morse. Si, por el contrario, era el pie izquierdo, entonces era el índice de la mano izquierda el que tenía que pulsar la llave de Morse. Esta tarea era de tiempo de reacción disyuntivo. Donders media el tiempo de reacción de esta tarea y de ahí restaba el tiempo de reacción de la tarea del tiempo de reacción simple en que se hacia la pura detección del estimulo.

TR (disyuntivo) - TR (simple) = m

Donde "m" es la cantidad en milésimas de segundo y aquí sería el valor del tiempo necesario para el proceso de identificar el pie que ha sido estimulado y elegir la respuesta adecuada. Con esto se conseguía el ideal de Donders: medir la duración de los procesos mentales. Además de ello, los tiempos de reacción se utilizaron siempre como medio de medir la dificultad de una tarea.

El método de Donders ha sido posteriormente muy criticado. El trabajo experimental demostró que no siempre un tiempo de reacción disyuntivo de una tarea tipo B era siempre más largo que el tiempo de reacción de elección de una tarea C. Hoy día que se habla tanto del procesamiento en paralelo y distribuido, el método de Donders es difícilmente aceptado.

Ha sido posteriormente muy criticado, luego el trabajo experimental mostró que no siempre un tiempo de reacción disyuntivo de una tarea tipo B era siempre más largo que el tiempo de una de tipo A. Además no hay correspondencia entre los informes introspectivos de los sujetos y los datos obtenidos por este método.

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