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Psicología Básica: Aprendizaje cognitivo. El aprendizaje observacional

Estudios de la memoria animal

El estudio de la cognición animal ha comenzado con el estudio de la memoria y en la psicología animal, este tema de la memoria ha ocupado la mayor parte de la investigación.

Modelos de memoria animal.

Si el aprendizaje se considera como adquisición de conocimientos y conductas nuevas, la memoria es el proceso que permite el almacenaje y la reproducción de lo adquirido en el almacenaje. En los estudios de memoria animal se consideran dos tipos fundamentales de memoria:

  • - La memoria de trabajo, que recibe este nombre porque se trata de una retención en la memoria de un estímulo o relación solo para la ejecución de una tarea determinada. Se trata de retener una información el tiempo necesario para realizar una tarea determinada. Por eso, la memoria de trabajo es de bastante corta duración.
  • - La memoria de referencia, sin embargo es de larga duración. Esta memoria a largo plazo se llama de referencia, porque la memoria de trabajo se inscribe en referencia a ella. Por eso, la memoria de referencia es necesaria para la memoria de trabajo.

En la memoria de trabajo el paradigma experimental más usado es realizar un aprendizaje con los animales y luego mantenerlos un tiempo cronometrado antes de que puedan ejecutar lo que han aprendido, de ordinario elegir la caja que tiene la comida. La memoria de referencia es un almacenamiento a largo plazo para una ejecución acertada de la información que el animal acaba de aprender.

Una parte importante hoy de las investigaciones sobre la memoria de trabajo son las que se refieren al estudio de la memoria espacial. Se trata de la memoria para la localización de un lugar determinado en un espacio más o menos complejo. Estas investigaciones se refieren sobre todo a la memoria de lugares, que hoy se conceptualiza mejor dentro de la influencia de la psicología cognitiva.

Ahora solo vamos a ocuparnos aquí de un modelo cognitivo que es el más cercano al de los condicionamientos. Se trata del aprendizaje perceptivo o aprendizaje observacional de Tolman. Tolman fue el primero en hablar del aprendizaje espacial en términos de mapas cognitivos. Defendió, ya en los años cuarenta, que existen diversas clases de aprendizaje con teorías y leyes distintas. Lo que el animal aprende, según Tolman, es a poner en relación una configuración estimular con otra, que es lo mismo que decir que el animal conecta un signo con su memoria de referencia. Percibiendo, pues, el signo en relación con las representaciones en su memoria de referencia, el animal puede reaccionar de modo instrumental, es decir, según un mapa cognitivo, y encontrar un lugar.

Según Tolman, lo que un animal aprendía corriendo por el laberinto era un mapa de las relaciones espaciales entre las trayectorias de los laberintos, la caja-meta y diversos puntos de referencia.

Este tipo de memoria espacial en los animales, que se hace concreta en la representación que llamamos mapas cognitivos, es también hoy día un campo de investigación en la cognición animal. Morris ha parecido probar la hipótesis de los mapas cognitivos frente a la hipótesis de la memoria de una lista seriada de animales. Las ratas conseguían nadar hasta una plataforma sumergida (por tanto, no visible), desde diversos puntos de un estanque. De no tener un mapa cognitivo, hubieran necesitado una lista seriada diferente para cada una de las ejecuciones de su aprendizaje anterior.

Alteraciones de la memoria en los animales.

También se ha realizado investigaciones sobre las alteraciones de la memoria en los animales. Estos tipos de estudio también se realizaron con anterioridad a la gran influencia del paradigma cognitivo. Por ejemplo, en los años cincuenta se estudio si el tiempo intervenía, de suyo, en el olvido. Con el experimente realizado, se infirió que el tiempo, por si solo, no produce extinción de aprendizaje. Dicho con otras palabras, no olvidamos por el mero paso del tiempo. Desde entonces se viene estudiando las interferencias proactiva y retroactiva, es decir, los acontecimientos o procesos que provocan que olvidemos lo anteriormente aprendido o lo posteriormente aprendido. Así son importantes los estudios sobre la amnesia retrógrada.

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