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Psicología Evolutiva: El desarrollo conceptual

4. LOS CONCEPTOS COMO REPRESENTACIONES BASADAS EN TEORÍAS.

Si consideramos detenidamente la cuestión, por lo dicho hasta ahora podría pensarse que los niños únicamente elaboran conceptos a partir de las apariencias perceptivas de los objetos. Este es un aspecto común a los dos enfoques precedentes que resulta de gran relevancia teórica.

Autores como Carey han resaltado que los conceptos pueden actuar como "teorías", en el sentido de influirse mutuamente, y funcionar como herramientas útiles para establecer relaciones de causalidad.

Esto supone un nuevo modelo de aprendizaje conceptual basado más bien en la aplicación del conocimiento previo.

4.1. Planteamientos teóricos de Carey y Keil

Susan Carey ha indicado que las teorías cumplen la función de limitar la cantidad de inferencias que pueden realizarse a partir de un concepto. Carey ha mostrado que inicialmente los niños organizan el conocimiento biológico tomando a los humanos como prototipo.

La concepción de Carey sobre el desarrollo conceptual se encuentra íntimamente relacionada con posiciones como las de Thomas Kuhn sobre el desarrollo de la ciencia.

Carey entiende que inicialmente los niños pequeños poseen únicamente dos tipos de teorías: una teoría "física" y una teoría "psicológica". Indica que estas dos teorías se van diferenciando progresivamente en aproximadamente una docena, que correspondería vagamente a la distinción tradicional entre disciplinas universitarias.

Sin embargo, otros autores, como Keil proponen una variedad de teorías infantiles mucho mayor.

Para Carey, los conceptos infantiles constituyen teorías, en todo el sentido de la palabra. Según Keil, además de este aspecto teórico, los conceptos incluyen información de otro tipo. Esta otra información tiene un origen más mecánico, más directamente perceptivo. En otras palabras, lo que Keil propone es que la estructura conceptual, además de incluir un conocimiento "teórico", incluye también un conocimiento "ateórico", que puede consistir en observaciones sobre relaciones entre elementos, correlaciones y frecuencias. Keil propone la existencia de una estructura conceptual heterogénea.

4.2. Diferencias evolutivas; conceptos y teorías.

Frente a los supuestos clásicos, hoy se asume 1) que la competencia conceptual no es una simple función de la edad, sino que se manifiesta claramente dependiente del dominio y contexto en que se aplica; 2) que la estructura interna de los conceptos infantiles es frecuentemente semejante a la de los adultos; y 3) que también en ambos -niños y adultos- se organiza en sistemas jerárquicos que incluyen distintos niveles de abstracción y generalidad.

Murphy distingue tres aspectos concretos en los que las teorías pueden promover el aprendizaje y desarrollo conceptual: a/ ayudan a identificar las características relevantes a un concepto, b/ establecen la forma en que debe considerarse y evaluarse la semejanza y c/ influyen en la manera en que los conceptos se almacenan en la memoria.