Terapias y técnicas de intervención de Psicología: Modelos conductuales

Watson y Las Fobias Infantiles

Watson se interesó por estudiar experimentalmente las fobias valiéndose de los procedimientos pavlovianos de condicionamiento. El estudio con el pequeño Alberto realizado por Watson y su ayudante Rosalie Rayner tenía como objetivo demostrar el carácter aprendido de una emoción patológica: el miedo fóbico.

Se trata de un estudio con muchas deficiencias metodológicas, que cualquier análisis crítico haría dudar seriamente de la validez de sus tres conclusiones generales: que el miedo fóbico se adquiere por condicionamiento clásico, que el miedo fóbico se generaliza siguiendo un gradiente de similitud con los estímulos y que el miedo fóbico, una vez adquirido, se mantiene a lo largo del tiempo.

En uno de estos trabajos, Mary Cover Jones en el año 1924 puso a prueba siete técnicas distintas:

  • a) la deshabituación: dejar pasar el tiempo sin exposición al estimulo fóbico);
  • b) el halago verbal: contar al niño o a la niña historias favorables acerca del animal fóbico;
  • c) la adaptación negativa: presentar repetidas veces el animal temido con el fin de permitir la familiarización con el mismo;
  • d) el castigo social: ridiculizar al niño o a la niña por tener miedo a animales u objetos inofensivos;
  • e) la distracción: entretener la atención del niño o de la niña con algo distinto mientras esta en presencia del objeto temido;
  • f) el condicionamiento directo: asociar al estimulo fóbico una respuesta emocional incompatible con el miedo(la de comer) y
  • g) la imitación social: hacer que un grupo de niños y niñas sin miedo fóbico jugara con el animal temido mientras el niño o la niña con miedo fóbico los observaba.

Sólo los dos últimos procedimientos (el condicionamiento directo y la imitación social) tuvieron "éxito completo" en la eliminación de las fobias infantiles.

Actualmente, la imitación social de Mary Cover Jones se considera un antecedente temprano de las técnicas de modelamiento, y el condicionamiento directo un antecedente de la desensibilización sistemática (Vila y Fernández, 2004).

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