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La teoría de la mente en niños con autismo

 
Por Marta Menéndez. 15 octubre 2018
La teoría de la mente en niños con autismo

El trastorno del espectro autista (TEA) es una condición del desarrollo cerebral caracterizada por problemas en las habilidades de comunicación social y el comportamiento o intereses considerados normales para la edad del niño. Se suele presentar a menudo con discapacidad intelectual y con déficits en diversos ámbitos cómo lenguaje, cognición social, funciones ejecutivas y coherencia central.

Según la teoría de la cognición social, muchas de las dificultades interpersonales y académicas vistas en TEA derivan de la carencia de la teoría de la mente. Esta teoría se refiere a la habilidad de los niños de representar y comprender los estados mentales de los otros, como objetivos, emociones y creencias. En este artículo de Psicología-Online te explicamos la teoría de la mente en niños con autismo.

Teoría de la mente: conciencia y razonamiento humano

La discusión de la teoría de la mente se adentra en conceptos filosóficos como la conciencia y la realidad. Se refiere a nuestra habilidad para inferir lo que otros están pensando o sintiendo. Usando nuestras propias experiencias como guía, construimos efectivamente una simulación de lo que puede estar sucediendo en la cabeza de otra persona mientras imaginamos qué información están recibiendo y cómo se procesa a través de lo que sabemos o adivinamos sobre sus propias experiencias.

Cuando hacemos eso, lo que estamos haciendo en nuestra propia mente es construir una teoría sobre lo que está sucediendo en sus mentes y actuar sobre ella. Sus reacciones son una prueba de la teoría, diciéndonos cómo de precisas son nuestras suposiciones.

De hecho, los humanos a menudo hacemos esto con animales, plantas… asumimos que están teniendo motivaciones y pensamientos que probablemente no están teniendo o no son capaces de tener.

La teoría de la mente en niños con autismo

La heterogeneidad entre niños con TEA (trastorno del espectro autista) puede ser explicada por la presencia de dificultades cognitivas coexistentes en áreas como:

  • las funciones ejecutivas
  • coherencia central
  • teoría de la mente

Las funciones ejecutivas es un término que engloba todos los procesos cognitivos que incluyen memoria de trabajo, inhibición, planificación y flexibilidad. La coherencia central débil es un término que se refiere a un estilo cognitivo específico que incluye la habilidad limitada para comprender contextos más amplios.

Muchas personas con TEA parecen incapaces de construir este modelo mental de otras mentes. No pueden imaginar un cerebro que no sea el suyo, que no tenga la misma información, uno con motivaciones diferentes, otros sentimientos, otras habilidades. Son profundamente incapaces de ponerse en el lugar de otra persona y, por lo tanto, de sentir empatía o incluso de comunicarse eficazmente.

Aunque la mayoría de nosotros damos por sentada la idea de que otras personas tienen la misma estructura mental y la misma capacidad de percibir, razonar y sentir que nosotros, los filósofos ya desde la época de Descartes se dieron cuenta de que el proceso no era realmente sencillo. Sin un acceso directo a las mentes de los demás, no tenemos otra opción que realizar inferencias complejas. Incluso sin que nosotros seamos conscientes de ello, el cerebro trabaja constantemente por sí mismo para poner a prueba las suposiciones y hacer ajustes.

La teoría de la mente en niños con autismo - Teoría de la mente: conciencia y razonamiento humano

¿Cómo se aplica la teoría de la mente en niños con autismo?

La capacidad de formar una teoría de la mente sobre otras personas es una parte importante de lo que hace que los seres humanos seamos criaturas sociales, capaces de funcionar dentro de una cultura compartida. Algunos científicos incluso creen que el lenguaje sólo evolucionó debido a nuestra habilidad para construir una teoría de la mente.

Todas estas capacidades, son aquellas con las que las personas con TEA tienen más dificultades. Presentan un desarrollo tardío del habla y las habilidades de comunicación, siendo poco probable que muestren empatía y a menudo ni siquiera pueden realizar prácticas de juego con los demás. Sus habilidades sociales a menudo permanecen atrofiadas o inexistentes durante la mayor parte de sus vidas.

Relación entre autismo y teoría de la mente

Hay numerosos estudios observacionales del cerebro que han sugerido que ciertas áreas del cerebro no están siendo activadas en aquellos niños con TEA que no pueden formar fácilmente una teoría de la mente, pero aún no conocemos de forma definitiva las raíces del trastorno. En la actualidad, la investigación continúa avanzando para descubrir las misteriosas causas y mecanismos del TEA. Por lo consiguiente, la incapacidad para formar la teoría de la mente no podría proporcionar información sobre el autismo.

La teoría de la mente en niños con autismo - ¿Cómo se aplica la teoría de la mente en niños con autismo?

Actividades de la teoría de la mente para tratar el autismo

En cuanto al tratamiento del autismo, la vinculación de la teoría de la mente y el autismo (TEA) proporciona alguna base para una terapia en concreto: el uso del análisis aplicado de la conducta (ABA) con el objetivo de tratar los aspectos conductuales que se derivan de los déficits sociales o de comunicación.

El uso del ABA en el entrenamiento en perspectiva es común hoy en día, así como para las habilidades verbales y de otro tipo que pueden ser construidas y entrenadas a través del refuerzo del comportamiento. Muchos terapeutas creen que la teoría de la mente también puede ser entrenada en individuos con TEA. El hecho de que se haya demostrado que la terapia ABA mejora el comportamiento social entre las personas con TEA es una señal alentadora de que esto puede ser cierto.

Aunque puede que nunca sea posible que algunos individuos con TEA construyan realmente una teoría de la mente de la manera en la que lo hacemos la mayoría de las personas, pero debemos tener en cuenta que desde una perspectiva funcional pueden ser capaces de aprender a realizar comportamientos similares o algún tipo de simulación que puede ser tan efectiva como los procesos que se encuentran detrás de la teoría de la mente en los individuos neurotípicos (personas que no presentan ningún tipo de divergencia cerebral).

Este artículo es meramente informativo, en Psicología-Online no tenemos facultad para hacer un diagnóstico ni recomendar un tratamiento. Te invitamos a acudir a un psicólogo para que trate tu caso en particular.

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