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Qué es el miedo en psicología

Por Anna Badia Llobet, Psicóloga y editora. Actualizado: 20 marzo 2019
Qué es el miedo en psicología

Todos hemos sentido la sensación paralizante que produce el miedo, pues es una emoción normal y natural en muchas animales, incluidos los seres humanos. Pero a veces puede convertirse en un obstáculo. En este artículo de Psicología-Online, qué es el miedo en psicología, hablamos sobre ello. Podrás entender mejor qué es el miedo y cómo funciona, para qué sirve y cómo diferenciar el miedo "bueno" del miedo "malo". También podrás descubrir las principales técnicas psicológicas para superar el miedo.

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¿Qué es el miedo? Definición

El miedo es una de las emociones básicas y también considerada una emoción primaria y universal. El miedo es una emoción que genera grandes consecuencias sobre el organismo y que se ha encontrado en personas de todas las culturas que se han estudiado. El miedo nace en nuestro cerebro, que origina la reacción de alarma del organismo. La principal estructura cerebral encargada de la respuesta de miedo es la amígdala.

En ocasiones, sentir miedo resulta desagradable, por eso, se ha etiquetado como una emoción negativa. Nada más lejos de la realidad, pues sentir las emociones siempre es positivo, sea cual sea. Todas las emociones, bien reguladas y gestionadas son buenas para nosotros. Todas las emociones tienen su porqué y ejercen su función. Entonces, te preguntarás:

¿Para qué sirve el miedo?

Como decíamos, si el miedo está presente en todos los seres humanos, ¡es por algo! El miedo es un mecanismo para adaptarnos al entorno y a sus peligros. Su función es la de protegernos ante situaciones de riesgo. El miedo se activa cuando detecta una amenaza, haciendo que nos retiremos de esta situación. Esta amenaza puede ser para nuestra integridad física o nuestra vida, así como para nuestra reputación, nuestra autoestima, autoconcepto o nuestra seguridad, en función de la idea y las creencias que tengamos al respecto. Así que el miedo es una emoción que reacciona dependiendo de nuestros filtros mentales. En definitiva, el miedo nos ayuda a alejarnos de un suceso que no estamos preparados para afrontar.

¿Qué pasaría si no existiera el miedo? Como hemos visto, el miedo tiene una función fundamental: asegurar nuestra supervivencia. Si no tuviéramos miedo moriríamos. Sin miedo, actuaríamos de forma temeraria y pondríamos en peligro nuestra vida, así que probablemente moriríamos.

Por todo ello, el miedo tiene una gran importancia. Actúa como regulador de nuestra conducta, avisándonos de los peligros. Como haría una madre prudente: el miedo nos cuida.

Tipos de miedo en psicología

El miedo en sí mismo es positivo e imprescindible, pero en ocasiones resulta un problema. ¿Cuándo es el miedo un problema? Cuando el miedo que sentimos es disfuncional, es decir, cuando la situación que nos genera miedo no es un peligro real, cuando la consecuencia de sentir ese miedo es aún peor para nosotros que lo que ocurriría si no sintiéramos miedo. Por ello, podemos diferenciar dos tipos de miedo:

  • El miedo funcional, que se activa ante un peligro real y nos ayuda a sobrevivir. El miedo funcional es adaptativo porque permite adaptar nuestra conducta a las situaciones, en nuestro beneficio. Este miedo, es útil porque hace que estemos alerta ante una situación que conlleva algún riesgo y actuar en nuestro beneficio en circunstancias peligrosas. Por ejemplo, el que nos hace no caminar por en medio de la autopista o por el borde de un abismo, o el que nos hace ir al médico.
  • El miedo disfuncional es aquel que entorpece nuestra vida y nuestro desempeño normal. No es adaptativo ni útil para nosotros. Por ejemplo, cuando existe un fuerte miedo a los aviones y no se utiliza ese transporte, con la consecuencia de duplicar el tiempo del desplazamiento, además de disminuir la comodidad. Ese miedo no se debe únicamente a un peligro real, sino al conjunto de experiencias y creencias que forman el filtro cognitivo de una persona, a través del cual se observa y se interpreta la realidad.

Superar el miedo: técnicas psicológicas

¿Cómo podemos superar el miedo? Es importante saber que el miedo no desaparace, pues es una emoción necesaria que va con nosotros, pero podemos aprender a utilizarlo a nuestro favor. Las técnicas de la terapia cognitivo-conductual son eficaces para aprender a regular y gestionar las emociones de forma adaptativa, incluido el miedo. Los puntos importantes para superar el miedo son:

La reestructuración cognitiva para superar el miedo

En primer lugar, podemos incidir en esas creencias irracionales para que el filtro cognitivo permita una interpretación más adaptativa de la realidad. Eso se consigue detectando los pensamientos automáticos y las creencias irracionales, cuestionándolas y reemplazándolas por pensamientos más adaptativos.

El afrontamiento

Por otro lado, deberemos dejar de evitar las situaciones para no reforzar, perpetuar y agravar el miedo. Ante un miedo disfuncional, la situación activa una sensación de miedo intensa y molesta. Cuando evitamos dicha situación, automáticamente disminuye el malestar. Esta sensación de relajación y disminución del malestar, sirve para reforzar la conducta de evitación. Esta es la manera en que el miedo se refuerza, se mantiene e incluso se agrava y se generaliza con el paso del tiempo. Por ese motivo es importante gestionar correctamente el miedo disfuncional cuanto antes, para que no se convierta una fobia. Existen diferentes técnicas psicológicas para afrontar el miedo, las más utilizadas son:

  • Las técnicas de exposición. Consisten en exponerse de forma controlada y prolongada al estímulo que activa el miedo hasta que disminuya la activación. La exposición puede ser en imaginación, en vivo o mediante dispositivos tecnológicos de realidad virtual. No solo deberemos exponernos a los estímulos, sino también a los propios síntomas que produce la activación psicofisiológica (aumento del ritmo cardíaco y respiratorio, sudoración, temblor, etcétera) para no desarrollar miedo al propio miedo.
  • La desensibilización sistemática. Consiste en exponerse a los estímulos ansiógenos de forma gradual y progresiva, de acuerdo a una lista jerarquizada previamente establecida, con el objetivo de reducir la activación psicofisiológica.

Este artículo es meramente informativo, en Psicología-Online no tenemos facultad para hacer un diagnóstico ni recomendar un tratamiento. Te invitamos a acudir a un psicólogo para que trate tu caso en particular.

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Bibliografía
  • André, C. (2006). Psicologia Del Miedo/The Psychology of the Fear: Temores, Angustias Y Fobias/Fright, Anguish and Phobias. Editorial Kairós.
  • Capafons, J. I. (2001). Tratamientos psicológicos eficaces para las fobias específicas. Psicothema, 13(3).
  • Fernández-Abascal, E. G., Rodríguez, B. G., Sánchez, M. P. J., Díaz, M. D. M., & Sánchez, F. J. D. (2010). Psicología de la emoción. Editorial Universitaria Ramón Areces.

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3 comentarios
Su valoración:
Bea
Me parecio muy interesante
Su valoración:
Maria
Bien dicho, es importante afrontar nuestros miedos!!
Anna Badia Llobet (Editor/a de Psicología-Online)
Hola Maria,
¡Exacto! Te dejo otro artículo sobre el tema, por si fuera de tu interés: https://www.psicologia-online.com/como-curar-el-miedo-313.html
Gracias por tu comentario.
Saludos.
Su valoración:
Kristel Flores
Me gusta mucho los artículos que publican son muy interesantes, yo soy Lic en Psicopedagogía y me encanta leer todo lo que tiene que ver con la psicología...
Anna Badia Llobet (Editor/a de Psicología-Online)
Hola Kristel,
Muchísimas gracias por tu comentario. Me alegra mucho que te parezca interesante. Te dejo este artículo relacionado con tu profesión https://www.psicologia-online.com/psicologia-educativa-y-procesos-de-aprendizaje-360.html
Muchas gracias de nuevo.
Saludos.

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