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La relación entre neurotransmisores y emociones

Por Dr. George Boeree. Actualizado: 31 octubre 2018
La relación entre neurotransmisores y emociones

Los neurotransmisores son las sustancias químicas que se encargan de la transmisión de las señales desde una neurona hasta la siguiente a través de las sinapsis. Definimos los neurotransmisores pues, como aquellas moléculas que envían información química y eléctrica Los neurotransmisores determinan el comportamiento humano, la percepción de nuestros sentidos e incluso regulan las emociones.

¿Quieres saber qué son los neurotransmisores, cuántos tipos hay y cuál es la relación entre neurotransmisores y emociones? Entonces te recomendamos seguir leyendo este interesante artículo de Psicología-Online.

¿Qué son los neurotransmisores?

Definimos los neurotransmisores como componentes químicos que se encuentran en nuestro cerebro y se encargan de transmitir una información concreta de una neurona a otra. Cada neurotransmisor tiene una composición química distinta que les permite realizar una función específica en nuestro cerebro.

Estas sustancias están localizadas en el interior de las células neuronales hasta en el momento en el que ocurre la sinapsis. En ese instante, viajan de una neurona a otra para transmitir una información u otra.

Además de en las neuronas cerebrales, los neurotransmisores también se encuentran en la terminal axónica de las neuronas motoras, donde estimulan las fibras musculares para contraerlas. Ellos y sus parientes cercanos son producidos en algunas glándulas como las glándulas pituitaria y adrenal.

¿Qué es la sinapsis?

Las neuronas se comunican ente ellas a través de sus ramificaciones (axón). Para realizar este acto comunicativo, utilizan una serie de descargas eléctricas y químicas que impulsan a los neurotransmisores a viajar por el espacio sináptico hasta llegar a la otra célula neuronal.

Debemos de tener en cuenta que en nuestro sistema nervioso, tenemos miles de millones de neuronas, dichas células forman un gran entramado de tejido neuronal con el que recibimos y transmitimos información por todo nuestro cuerpo.

¿Eres capaz de imaginarte la complejidad de nuestro sistema nervioso? Ahora que ya sabes qué son los neurotransmisores, vamos a comentarte qué relación guardan con las emociones.

La relación entre neurotransmisores y emociones - ¿Qué son los neurotransmisores?

Tipos de neurotransmisores que regulan las emociones

Como hemos indicado al inicio de este artículo, los neurotransmisores son capaces de regular nuestras emociones. Aunque parezca increíble, la tristeza, la alegría e incluso sentimientos como la nostalgia o el estado de enamoramiento nacen de la interacción de los distintos neurotransmisores de nuestro cerebro. Cada molécula en su justa medida, es capaz de producirnos y de regular una emoción u otra.

Entre los principales tipos de neurotransmisores que regulan emociones, destacamos los siguientes:

  • Acetilcolina
  • Dopamina
  • Norepinefrina
  • Gaba
  • Glutamato
  • Serotonina
  • Endorfina

A continuación, vamos a describirte de una manera detallada qué son y cómo funcionan estos neurotransmisores.

Acetilcolina

La acetilcolina fue el primer neurotransmisor en ser descubierto. Fue aislado en 1921 por in biólogo alemán llamado Otto Loewi[1], quien ganó posteriormente el premio Nobel por su trabajo. La acetilcolina tiene muchas funciones:

  • Es la responsable de mucha de la estimulación de los músculos, incluyendo los músculos del sistema gastro-intestinal.
  • También se encuentra en neuronas sensoriales y en el sistema nervioso autónomo, y participa en la programación del sueño REM.

El famoso veneno botulina funciona bloqueando la acetilcolina, causando parálisis. El derivado de la botulina llamado botox se usa por muchas personas para eliminar temporalmente las arrugas – una triste crónica de nuestro tiempo, diría yo. Haciendo un comentario más serio, existe un vínculo entre la acetilcolina y la enfermedad de Alzheimer: hay una pérdida de cerca de un 90 % de la acetilcolina en los cerebros de personas que sufren de esta enfermedad debilitante.

La relación entre neurotransmisores y emociones - Acetilcolina

Norepinefrina

En 1946[2], otro biólogo alemán cuyo nombre era Von Euler, descubrió la norepinefrina (antes llamada noradrenalina).

Funciones de la norepirefrina

La norepinefrina esta fuertemente asociada con la puesta en "alerta máxima" de nuestro sistema nervioso. Es prevalente en el sistema nervioso simpático, e incrementa la tasa cardiaca y la presión sanguínea. Nuestras glándulas adrenales la liberan en el torrente sanguíneo, junto con su pariente la epinefrina. Es también importante para la formación de memorias. El estrés tiende a agotar nuestro almacén de adrenalina, mientras que el ejercicio tiende a incrementarlo. Las anfetaminas ("speed") funcionan causando la liberación de norepinefrina.

Dopamina

Otro familiar de la norepinefrina y la epinefrina es la dopamina . Es un neurotransmisor inhibitorio, lo cual significa que cuando encuentra su camino a sus receptores, bloquea la tendencia de esa neurona a disparar. La dopamina esta fuertemente asociada con los mecanismos de recompensa en el cerebro. Las drogas como la cocaína, el opio, la heroína, y el alcohol promueven la liberación de dopamina, ¡al igual que lo hace la nicotina!

La grave enfermedad mental llamada esquizofrenia, se ha demostrado que implica cantidades excesivas de dopamina en los lóbulos frontales, y las drogas que bloquean la dopamina son usadas para ayudar a los esquizofrénicos. Por otro lado, demasiada poca dopamina en las áreas motoras del cerebro es responsable de la enfermedad de Parkinson, la cual implica temblores corporales incontrolables.

GABA y Glutamato

A continuación, vamos a definirte dos tipos de neurotransmisores muy interesantes: el GABA y el Gluatamato. Ambos tienen funciones muy parecidas, sin embargo, uno es inhibidor y el otro excitatorio.

GABA

En 1950, Eugene Roberts y J. Awapara descubrieron el GABA (ácido gamma aminobutírico), otro tipo de neurotransmisor inhibitorio. El GABA actúa como un freno del los neurotransmisores excitatorios que llevan a la ansiedad. La gente con poco GABA tiende a sufrir de trastornos de la ansiedad, y los medicamentos como el Valium funcionan aumentando los efectos del GABA. Si el GABA está ausente en algunas partes del cerebro, se produce la epilepsia.

Glutamato

El glutamato es un pariente excitatorio del GABA. Es el neurotransmisor más común en el sistema nervioso central, y es especialmente importante en relación con la memoria. Curiosamente, el glutamato es realmente tóxico para las neuronas, y un exceso las mataría. Algunas veces el daño cerebral o un golpe pueden llevar a un exceso de este y terminar con muchas más células cerebrales muriendo que el propio trauma. La ALS, más comúnmente conocida como enfermedad de Lou Gehrig, está provocada por una producción excesiva de glutamato.

La relación entre neurotransmisores y emociones - GABA y Glutamato

Serotonina

Se ha encontrado que la serotonina está íntimamente relacionada con la emoción y el estado de ánimo. Demasiada poca serotonina se ha mostrado que lleva a la depresión, problemas con el control de la ira, el desorden obsesivo-compulsivo , y el suicidio. Demasiada poca también lleva a un incremento del apetito por los carbohidratos (comidas rica en almidón) y problemas con el sueño, lo cual también esta asociado con la depresión y otros problemas emocionales.

El Prozac y otros medicamentos ayudan a la gente con depresión previniendo que las neuronas aspiren el exceso de serotonina, por lo que hay más flotando en las sinapsis. Es interesante que un poco de leche caliente antes de acostarse también incrementa los niveles de serotonina. Como mama puede haberte dicho, te ayuda a dormir. La serotonina es un derivado del triptófano, que se encuentra en la leche. ¡El calor es solo por comodidad!

Por otra parte, la serotonina también juega un papel en la percepción. Los alucinógenos como el LSD funcionan adhiriéndose a los receptores de serotonina en las vías perceptivas. Si quieres saber más sobre esta molécula, te mostramos el siguiente artículo sobre qué es la serotonina y para qué sirve.

Endorfina

Finalmente, para terminar este artículo sobre la relación entre neurotransmisores y emociones, hablaremos de la endorfina.

En 1973, Solomon Snyder y Candace Pert del John´s Hopkins descubrieron la endorfina[3]. La endorfina es el nombre corto de "morfina endógena" (presente en la heroína). Es estructuralmente muy similar a los opioides (opio, morfina, heroína, etc.) y tiene funciones similares: esta implicada en la reducción del dolor y en el placer, y las drogas opiaceas funcionan adhiriéndose a los receptores de endorfinas.

Es también el neurotransmisor que ayuda a los osos y otros animales a hibernar. Considera esto: La heroína enlentece la tasa cardiaca, la respiración, y el metabolismo en general – exactamente lo que necesitarías para hibernar. Por supuesto, algunas veces la heroína enlentece totalmente: Hibernación permanente.

Este artículo es meramente informativo, en Psicología-Online no tenemos facultad para hacer un diagnóstico ni recomendar un tratamiento. Te invitamos a acudir a un psicólogo para que trate tu caso en particular.

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Referencias
  1. esperimenti di Lowei, G. Dimostrazione della neurotrasmissione.
  2. Von Euler, U. S. (1956). Noradrenaline.
  3. Simantov, R., Kuhar, M. J., Uhl, G. R., & Snyder, S. H. (1977). Opioid peptide enkephalin: immunohistochemical mapping in rat central nervous system. Proceedings of the National Academy of Sciences, 74(5), 2167-2171.

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