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Células gliales: qué son, tipos y funciones

 
Por Gianluca Francia. 5 enero 2021
Células gliales: qué son, tipos y funciones

Cuando se habla del cerebro, se empieza inmediatamente a pensar en las neuronas y en sus redes de comunicación. Es cierto, el cerebro y el sistema nervioso funcionan porque las neuronas se hablan entre sí, se tocan mutuamente intercambiando información y desempeñando el papel de realizador en la comedia de la vida. ¿Pero qué pasaría si faltara la glia? En este artículo de Psicología-Online, hablaremos precisamente de las células gliales, para comprender mejor qué son, los diferentes tipos y sus funciones. Veamos la definición, la clasificación y las características de las células gliales.

Qué son las células gliales

La glia, o neuroglia, es el componente celular más importante del sistema nervioso, siendo de 10 a 50 veces más grande que las neuronas. El nombre fue introducido a mediados del siglo XIX para indicar la sustancia amorfa o "cemento nervioso" que rodeaba y sostenía las neuronas. Posteriormente se reconoció la naturaleza celular de la barrera y la existencia de diferentes tipos especializados.

Por definición, las células gliales son un tipo de células del sistema nervioso que componen, junto con las neuronas, el sistema nervioso central y periférico. Descritas por primera vez por el fisiologo alemán Rudolf Virchow en 1860, realizan muchas actividades auxiliares al funcionamiento y a la supervivencia de las neuronas, ofreciéndoles sobre todo un soporte mecánico y nutritivo y ejerciendo un control metabólico del milieu intercelular.

Tipos de células gliales

Igual que podemos diferenciar entre varios tipos de neuronas, también podemos encontrar tipos de células gliales. En el sistema nervioso de los vertebrados existen dos tipos distintos en cuanto a tamaño y origen embrionario:

Macroglia

La clasificación de las celulas gliales empieza por 3 grandes tipos: la macroglia y la microglia. La macroglia, mayor y de origen neuroectodérmico, que en el sistema nervioso central (SNC) incluye astrocitos, oligodendrocitos y células ependimales. Estas últimas son los elementos celulares que recubren los ventrículos cerebrales y el canal central medular, donde regulan la producción, la circulación y la resorción del líquido cefalorraquídeo.

En el sistema nervioso periférico (SNP), la macroglia está representada por las células de Schwann, equivalentes a los oligodendrocitos del central y responsables de la formación de las vainas mielínicas de los axones periféricos y las células satélite, que delimitan la superficie exterior de las neuronas en los ganglios espinales.

Microglia

La microglia, con células más pequeñas de origen mesodermico, se diferencia de la macroglia en tamaño y origen, y representa la población de células inmunocompetentes del sistema nervioso central. Estas últimas tienen una función similar a la de los macrófagos y, a través de la secreción de interleucina, pueden influir no solo en la respuesta inmune a nivel del sistema nervioso, sino también en la actividad y la reactividad neuronales. La microglia representa aproximadamente el 10% de las células del sistema nervioso y, aunque presente en todo el parénquima cerebral, tiene una densidad variable de región a región, alcanzando las concentraciones mayores en el hipocampo, en los ganglios basales y en la sustancia negra.

Funciones de la células gliales

Las células de la glia, además de proporcionar apoyo a las neuronas, controlan el entorno interno del cerebro, participan en la formación de estructuras especializadas como la barrera hematoencefálica y la vaina mielínica, aseguran el aislamiento de las células nerviosas y su protección contra agentes extraños o traumas. Otras funciones realizadas por las células gliales son:

  • Recoger las moléculas de neurotransmisores del líquido extracelular (muchas neuroglias están equipadas con receptores de neurotransmisores).
  • Componer la barrera hematoencefálica que controla activamente el paso de nutrientes y otras moléculas del torrente sanguíneo a las neuronas y viceversa.
  • Durante el desarrollo neurobiológico, algunas células gliales especializadas guían la migración de las neuronas inmaduras hacia los lugares apropiados del cerebro donde se van a desarrollar, y sostienen la prolongación de los axones hacia sus células diana.

El papel fundamental de la glia en el desarrollo y el funcionamiento del sistema nervioso también se refleja en su participación en muchas neuropatologías importantes. Las neuroglias son fuente de numerosos tumores (llamados gliomas) del cerebro, de la retina o de la médula espinal; de hecho, en el cerebro del animal adulto, se enfrentan a continuas divisiones mitóticas, lo que aumenta la probabilidad de que se produzca una mutación maligna responsable de la proliferación incontrolada.

Tras ver las funciones generales de las celulas gliales, veamos para qué sirve cada tipo de células de la glia:

Células satélites (SNP)

  • Rodean los cuerpos celulares en los ganglios.
  • Regulan los niveles de oxígeno y dióxido de carbono, nutrientes y neurotransmisores alrededor de las neuronas ganglionares.

Células de Shwann (SNP)

  • Envuelven los axones en el sistema nervioso periférico
  • Responsables de la mielinización de los axones periféricos
  • Participar en los procesos de reparación de daños

Células ependimales (SNC)

  • Tapizan los ventrículos encefálicos y el canal central de la médula espinal.
  • Contribuyen a la producción, circulación y control del líquido cefalorraquídeo.

Oligodendrocitos (SNC)

  • Mielinizan los axones del sistema nervioso central.
  • Proporcionan un andamio estructural.

Astrocitos (SNC)

  • Mantienen la barrera hematoencefálica.
  • Proporcionan un soporte estructural.
  • Regulan las concentraciones de iones, nutrientes y gases disueltos.
  • Absorben y reciclan neurotransmisores.
  • Forman tejido cicatrizal después de una lesión.

Microglia (SNC)

  • Elimina desechos, celulares, residuos y agentes patógenos por la fagogitosis.
Células gliales: qué son, tipos y funciones - Funciones de la células gliales

Estructura de las células gliales

El tipo más abundante de células de la glia, los astrocitos, están constituidos por numerosas extirpaciones que anclan las neuronas a su abastecimiento de sangre. Se dividen en:

  • Astrocitos protoplasmáticos: presentes en la sustancia gris y caracterizados por la presencia de dilataciones cortas y ramificadas
  • Astrocitos fibrosos: presentes en la sustancia blanca y caracterizados por prolongaciones citoplasmáticas largas y sutiles.
  • Astrocitos radiales: de forma alargada y perpendicular al eje ventricular.

Los astrocitos se originan en la ectoderma y se diferencian madurando estructuras morfológicas características. En general, la forma de las células es de tipo estrellado, con un cuerpo celular más o menos grande según el tipo de astrocita de la cual se parten numerosos filamentos que permiten a la célula un aspecto digitado. Estas extroflesiones, de tamaño variable y más o menos ramificado, entran en contacto con los capilares cerebrales, dando a los astrocitos la capacidad de interactuar con el transporte de sustancias químicas hacia el cerebro.

El cuerpo celular y las extroflesiones estrelladas, llamadas pedicellas, pueden estar constituidas por un número variable de fibrillas, llamadas gliofibrillas, formadas por filamentos de dimensiones pequeñas (aproximadamente 7 nm), los gliofilamentos, que a su vez se caracterizan por pequeñas subunidades de forma lineal.

Diferencias entre neuronas y células gliales

La glia difiere de las neuronas en varios aspectos:

  • Las neuronas tienen dos tipos de procesos; la glia sólo tiene uno.
  • Las neuronas pueden generar potencial de acción: las células gliales no, pero tienen un potencial de reposo.
  • Las neuronas tienen sinapsis que usan neurotransmisores; la glia tiene sinapsis químicas.
  • Las neuronas no continúan dividiéndose (no las maduras, al menos); las células gliales sí.
  • Otra de las diferencias entre neuronas y células gliales es la cantidad. Hay muchas más células gliales que neuronas (al menos 10-50 veces más).
Células gliales: qué son, tipos y funciones - Diferencias entre neuronas y células gliales

Este artículo es meramente informativo, en Psicología-Online no tenemos facultad para hacer un diagnóstico ni recomendar un tratamiento. Te invitamos a acudir a un psicólogo para que trate tu caso en particular.

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Bibliografía
  • Centro B.R.A.I.N (2014). Neuroscienze… per iniziare. Recuperado de: https://www.unibs.it/sites/default/files/ricerca/allegati/Neuroscienze_per%20iniziare_testo%20complementare.pdf
  • Dizionario di Medicina (2010). Glia. Recuperado de: https://www.treccani.it/enciclopedia/glia_(Dizionario-di-Medicina)/
  • Enciclopedia della Scienza e della Tecnica (2008). Cellula gliale. Milán: Mondadori.

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